Crisis y memoria histórica ¿Alguna vez aprenderemos?


La semana pasada asistí en IESE a una sesión de continuidad impartida por Jeffrey Pfeffer, profesor de comportamiento organizacional de la universidad de Stanford. La conferencia, titulada "When will they ever learn? An organizational behavior perspective on the recent financial crisis", fue una revisión de algunas de las causas de la crisis financiera, desde la óptica del comportamiento humano en las organizaciones.

El profesor Pfeffer señaló, en primer lugar, el papel que han jugado unos sistemas de incentivos que premian el volumen de crédito concedido, sin tener en cuenta su calidad (riesgo); una práctica, por cierto, que ya fue objeto de denuncia con ocasión de la crisis financiera en Latinoamérica a principios de los ochenta. En esta línea, presentó los resultados de un estudio que concluye que la cantidad de stock options concedidas a los altos directivos de una empresa aumenta la probabilidad de que estos sigan estrategias de alto riesgo. Explicó como los sistemas de incentivos rara vez son capaces de reflejar toda la complejidad detrás del rendimiento y como muchas empresas pasan por alto que sus sistemas de incentivos condicionan el tipo de individuos atraídos y retenidos por la organización.

En segundo lugar habló del efecto "por encima de la media" ("above average effect"), de como los primeros ejecutivos de las empresas suelen sobrevalorar sus capacidades -todos se consideran "por encima de la media"- y como, llevados por ese exceso de confianza en sí mismos, tienden a adoptar decisiones arriesgadas. En este sentido también comentó los peligros de la excesiva arrogancia de algunos ejecutivos y presentó las conclusiones de un estudio que -utilizando variables bastante chuscas, como el tamaño de la foto del ejecutivo en la memoria anual- correlaciona positivamente el nivel de narcisismo del CEO de una compañía con el numero de adquisiciones y la variabilidad del rendimiento de la empresa.

También señaló el exceso de confianza en el poder de autorregulación de los mercados y en la sabiduría de las masas ("the wisdom of crowds") y como muchos bancos, aún a sabiendas de que estaban concediendo crédito de dudosa calidad, seguían haciéndolo simplemente porque "todos los demás también lo hacían" y ellos no podían permitirse no hacerlo. 

Finalmente destacó el papel desempeñado por las agencias calificadoras de riesgo ("rating agencies"), cómo sistemáticamente éstas han minusvalorado los riesgos que corrían las instituciones financieras, y los conflictos de intereses existentes entre ambas.

Aunque lo más sangrante fue comprobar que no es, ni mucho menos, la primera vez que sucede algo así. ¿Será tal vez un problema de memoria histórica?
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